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Un jeune de 18 ans peut s’éclabousser avec un fusil semi-automatique AR-15 aux États-Unis mais ne peut pas risquer cinq dollars sur un match de football via un casino en ligne

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Aux États-Unis, un jeune de 18 ans peut s’éclabousser avec un fusil semi-automatique AR-15 en toute légalité avant d’avoir l’âge d’acheter une bière. Mais s’il veut risquer cinq dollars sur le résultat d’un match au grill, il est du mauvais côté de la loi. Les Américains ont le droit de porter des armes, mais – en dehors du Nevada en tout cas – de ne pas remplir un bulletin de pari.

L’approche draconienne des paris sur l’étang trouve son origine dans une série de scandales, dont le plus célèbre est l’épisode de 1919 de “Say it’s not so, Joe”, où Joe Jackson sans chaussures et sept de ses collègues des White Sox de Chicago ont été interdits pour avoir truqué les World Series de base-ball. Les États se sont précipités pour abolir les paris sportifs, et les craintes de corruption ont culminé il y a 26 ans avec la loi sur la protection des sports professionnels et amateurs (Paspa), qui l’a rendue illégale dans tout le pays, sauf dans quelques États.

Mais, comme on pouvait s’y attendre, les paris sont passés dans la clandestinité. L’American Gaming Association estime que les parieurs ont misé un montant extraordinaire de 5 milliards de dollars (3,6 milliards de livres sterling) sur le Super Bowl de février, soit par l’intermédiaire de bookmakers illégaux, soit principalement par le biais de casinos en ligne basés à l’étranger. Le marché est estimé à 150 milliards de dollars par an, et le Trésor américain n’en reçoit presque pas un centime.

Aujourd’hui, le climat est en train de changer alors que les politiciens rattrapent la réalité. Interrogé sur la légalisation des paris sportifs en physique et sur le secteur du casino en ligne en campagne électorale en 2016, Donald Trump a répondu : “Je suis d’accord avec cela parce que cela se produit de toute façon. Que vous l’ayez ou non, vous l’avez”.

Et l’industrie mondiale des paris attend actuellement une décision clé de la Cour suprême des États-Unis sur l’opportunité d’abolir complètement Paspa, suite à une longue contestation de Chris Christie, l’ancien gouverneur du New Jersey.

Si la décision est favorable, les principaux acteurs britanniques ont déjà les yeux rivés sur une part d’un gâteau potentiellement énorme, rendu d’autant plus attrayant par une réglementation plus stricte au niveau national. Selon les consultants américains Eilers & Krejcik, au moins 18 États envisagent de légaliser la législation sur les paris sportifs cette année.

Sandford Loudon, vice-président d’Oakvale Capital, conseiller spécialisé dans les fusions et acquisitions dans le domaine des paris sportifs, déclare : “Nous faisons beaucoup de travail aux États-Unis pour préparer nos clients aux paris sportifs – et la raison pour laquelle beaucoup de gens paient cher pour que nous fassions ce travail est qu’ils ont le sentiment que Paspa va être abrogé”.

Le bookmaker (casino en ligne) qui a le plus d’avance est William Hill, qui a fait le grand saut dans le Nevada il y a six ans. L’année dernière, il a récolté près de 900 millions de livres de paris aux États-Unis, ce qui lui a permis de réaliser 56 millions de livres de recettes, et il investit dans son expansion. Alors que les grands casinos du Strip de Las Vegas gèrent leurs propres paris sportifs, plus de 100 autres les ont externalisés à Hills.

Joe Asher, le chef américain de la société, qui a de bonnes relations avec la société et qui a créé Brandywine Bookmaking, un autre casino en ligne, racheté par Hills en 2012, déclare : “J’ai longtemps dit que les États-Unis finiraient par devenir la plus grande partie de William Hill, et cela n’a jamais été aussi vrai qu’aujourd’hui. Nous avons beaucoup de travail à faire, mais l’opportunité est énorme”.

Si Paspa tombe, il estime que le Delaware et le New Jersey seront les premiers États à entrer en scène, bien que la Virginie occidentale soit proche et que la Pennsylvanie, le Mississippi et le Connecticut soient prêts à entrer en scène “au plus tôt”.

Il est peu probable que les choses se passent comme prévu. La société de paris en ligne GVC est moins bien implantée sur le marché américain après sa récente opération de 3,9 milliards de livres sterling pour le rachat de Ladbrokes-Coral. Ladbrokes a pris sa décision en 2012 après avoir acheté Stadium Technology Group, basé à Las Vegas, qui fournit des logiciels de paris aux opérateurs de courses et de paris sportifs sous licence.

GVC estime que sa technologie peut facilement être adaptée aux exigences de chaque État. Selon le patron Kenny Alexander, les États-Unis sont en tête de l’ordre du jour : “Nous avons des gens qui travaillent chaque semaine, nous avons des équipes dans le New Jersey et nous avons la technologie”.

Un autre joueur britannique susceptible d’avoir son mot à dire est Paddy Power Betfair. L’année dernière, il a racheté la start-up de sport fantastique Draft, en payant jusqu’à 48 millions de dollars pour une société qui permet aux concurrents de gagner des prix potentiellement importants en fonction des performances des sportifs professionnels qu’ils ont choisis – contournant ainsi l’interdiction des paris sportifs purs et simples.

Draft est un petit poisson sur le marché du sport fantastique par rapport aux deux grandes sociétés qui fusionnent. DraftKings et FanDuel ont tous deux déclaré qu’ils envisageraient de proposer des paris sportifs si ceux-ci étaient légalisés. Draft offrirait une voie similaire pour Paddy Power Betfair.

Et n’oubliez pas 888 ; c’est le seul opérateur autorisé à proposer des jeux de hasard en ligne comme le poker et les jeux de casino dans le Nevada, le New Jersey et le Delaware, et il est bien placé pour se développer. “Si et quand cela se produira, nous serons en mesure de saisir une part importante de l’opportunité”, déclare le directeur général Itai Frieberger. Elle a également des partenaires en place, tels que le géant américain des casinos Caesars dans le New Jersey.

Mais les experts du secteur avertissent que même si la Cour suprême décide d’abandonner Paspa, l’ampleur de l’opportunité dépendra de la réglementation de chaque État. Il est peu probable que les paris sportifs soient immédiatement mis en vente libre. Certains États pourraient choisir d’autoriser les paris sportifs dans les casinos ou un système hybride où les clients déposent physiquement de l’argent mais le dépensent en ligne, par exemple.

M. Loudon, d’Oakvale, déclare : “Ce sera très protectionniste, car tous les groupes de casinos terrestres feront valoir qu’ils investissent des millions dans ces États et qu’ils emploient de nombreuses personnes, et que ce sont donc eux qui devraient en bénéficier. Cela commencera probablement avec les paris sportifs au détail et se poursuivra ensuite en ligne”.

Les entreprises britanniques dont la marque n’a qu’un impact limité aux États-Unis auront également besoin de partenaires dans le monde des casinos – potentiellement des sociétés comme Penn National, la plus grande chaîne régionale de casinos aux États-Unis.

Mervyn Metcalf, co-fondateur de la boutique Dean Street Advisers, est plus sceptique : “Les gens parlent de la déréglementation des jeux d’argent aux États-Unis depuis plus de 20 ans, mais cela ne s’est pas produit. Ce n’est pas la chute d’eau à laquelle les gens s’attendaient. Elle existe depuis si longtemps qu’elle fait partie du mobilier. Certains des Britanniques ont l’expertise mais ils n’ont pas la marque, donc les plus grands gagnants de tout cela pourraient être les opérateurs de casino qui obtiennent un partenaire technologique et vendent l’arrière de leurs marques existantes”.

Il pourrait également y avoir des problèmes si les paris sportifs sont simplement dépénalisés. Cela ferait des États-Unis un “marché gris” non réglementé, vulnérable aux changements soudains de position des autorités, et un grand risque pour les joueurs listés.

Mais pour l’instant, tous les yeux sont tournés vers Washington et la Cour suprême : bientôt, les sociétés de jeu britanniques apprendront si leurs paris sur la plus grande économie de la planète sont susceptibles de rapporter gros – ou de tomber à la dernière haie.…